Rebreather(재호흡기)란 무엇이고 어떻게 작동하는지 알기 위해서 현재 스쿠바장비가 어떻게 작동 하는지 이해하는 것이 필요하다.
현재의 거의 모든 다이빙 장비들을 잠수교육에서 배웠듯이 개방식 잠수장비이다.
이 종류의 시스템(오른쪽 그림)의 레크레이셔날 다이빙은 쿠스토에 의해 소개되었고 고압가스 공급원과 다이버가 호흡하기 위한 호흡기로 되어있다.

배기가스는 매호흡마다 기포의 형태로 버려진다. 그 때문에 개방식이라 불린다.

 

개방식스쿠바는 원래부터 비효율적이다. 왜냐하면 흡기 가스중의 작은 비율(산소)만이 실제로 다이버의 신진 대사를 위해 사용되므로 매호흡마다 사용 가능한 산소의 엄청난 소모가 있게된다.
더욱이 수심이 증가하면 이런 산소의 손실량도 증가하게 된다.

Rebreather(재호흡기)는 근본적으로 완전히 다른 종류의 다이빙 장비이다.
현재 공공기관이나 산업계에서 사용되고 있는 Rebreather(재호흡기)장치는 3가지이다.
즉 순 산소Rebreather, 반폐쇄회로식Rebreather와 폐쇄회로식Rebreather의 3가지이다.
각Rebreather는 각각의 독특한 이점과 단점이 있다. 그 내용을 아래와 같이 간단히 설명하면 어떤 종류의 Rebreather라도 공통 적으로 기본적인 구성요소는 똑같다.

모든 설계는 Mouthpiece와 다이버의 호흡이 되돌아오는 Breathing Loop(순환 회로식 호흡장치)로 되어 있다.

만약 모든 순환 회로식 호흡장치가 딱딱한 물체로 되어 있다면 배기가스가 들어갈 곳과 흡입가스가 공급되는 곳(사이다병을 입에 대고 공기를 불고 빨아서 호흡하려고 하는 것과 비슷) 그러므로 순환 회로식 호흡장치에는 다이버가 배기 시에는 팽창하고 흡기 시에는 수축하는 부드러운 접는 식 주머니로 되어있다. 그 때문에 이 주머니는 Counterlung(대칭폐)라 불리우고 있다.

만약 다이버가 이 순환회로를 통해서 숨을 들이쉬고 내뱉으면서 호흡을 계속하면 다이버의 배기 가스 에 위해 탄산가스는 위험 수위에 도달할 것이다.

따라서 순환회로에는 호흡시의 배기가스 중 탄산가스를 흡수하는 약품이 (Sodasorb, Sofnolime  또는 리륨하이드록사이드 등)이 들어 있는 여과통이 설치되어져야 한다.
물론 탄산가스 흡수 여과통 하나만으로는 Rebreather로 다이버가 언제까지나 호흡을 할수 없게 된다.

왜냐하면 순환 회로식 호흡장치 속의 산소는 신진대사에 의해서 점점 소모되기 때문이다.
그 때문에 Rebreather(재호흡기)는 다이버 생명유지를 계속하기 위해 순환회로 장치에 산소를 주입해주어야 한다.

더욱이 다이버가 자신이 뱉어낸 배기가스가 그대로 흡입되지 않도록 하기 위해 Rebreather(재호흡기)는 배기 가스가 순환회로의 한 방향으로만 계속 돌게 되어 있다.
이것은 일반적으로 상향식 발브와 하향식 발브가 마우스피스의 양쪽에 설치되어 있다. 이렇게 하면 흡기 가스는 순환회로 속에서 한 방향으로 흡입되게 하고 배기가스는 단지 반대 방향으로만 나가도록 해준다.

Rebreather(재호흡기)의 또 다른 공통된 장치는 마우스피스에 잠글 수 있는 발브가 있고 이 발브는 마우스피스가 수중에서 입에서 빠져 나오더라도 순환회로에 물이 침수되는 것을 막기 위해 잠글 수 있게 되어있다.

세 가지 Rebreather(재호흡기)의 근본적인 차이는 순환회로에 가스를 첨가 시키는 방법과 호흡 가스 속의 산소를 농축 시키는 것을 조절하는 것이다.